Biram Dah Abeid, Mauritanian antislavery campaigner and founder of Mauritania’s Initiative for the Resurgence of the Abolitionist Movement (IRA), received the Courage Award and addressed the 12th Annual Geneva Summit for Human Rights and Democracysee quotes below, followed by the full prepared remarks.

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12th Annual Geneva Summit for Human Rights and Democracy, Main Event, Tuesday, February 18, 2020

On slavery in Mauritania:

Our parents, looked after the cattle, dug the well, prepared the food and the bed, accompanied the caravans under the blazing sun, barefoot, without wages, day and night.”

“Our women were scarecly clothed and they were raped. Our offspring were given as wedding and birth gifts.”

“We were sold and bartered for a heifer, a pearl in glass paste, an ankle ring or a miraculous amulet.”

On Mauritanian abuses:

“Our suffering is in no way attributable to the West, still less to colonization or the slave trade. It comes to us from within our African societies, under the influence of the East.”

“My country, Mauritania, is now the enabling environment for the establishment of an Islamist theocracy.”

Receiving 2020 Courage Award

On fighting oppression:

“When you are a child and you experience injustice inherited from your ancestors, confronting it is no longer an option. Resisting is a mean’s of survival. Your body and the spirit even in pain, command you to raise your head.”

“In April 2012, I decided after Friday prayers to burn, in front of witnesses, the so-called books of ‘Muslim law’ which codified the institution of slavery.”

“Immediately, the fanatical crowds submerged the mosques and the streets, demanding my crucifixion.”

“I was humiliated and ill-treated in a cell of less than two square meters, in hot weather, day and night.”

“Since December 2010, I have experienced four preventive detentions. My organization is still banned.”

“We want to persuade rather than arouse fear. For fear leads to one upmanship, and that kills. We choose life.”

On Mauritania being elected to the UNHRC:

“We can only underline the paradox of the Mauritanian State, which in January 2020 joined the Human Rights Council as it is gleefully flouting human diginity and violating human rights, even the most basic ones.”

12th Annual Geneva Summit for Human Rights and Democracy, UN Opening, Monday, February 17, 2020

Full prepared remarks (in French):

Mesdames et Messieurs les membres de la coalition Sommet de Genève

Chers membres du jury, honorable assistance

La session 2020 du « Sommet de Genève, pour les droits humains et la démocratie » me décerne, aujourd’hui, le diplôme du courage. Que l’honorable jury reçoive ma gratitude. Cependant, je souhaite exprimer une nuance : lorsqu’enfant, vous expérimentez l’injustice, l’héritez de vos aïeuls et risquez de la transmettre à votre descendance, l’affronter ne relève plus d’une option. Résister, tient, ici, de l’impératif de survie ; parce qu’il subsiste en vous un brin d’espoir, un résidu de volonté, votre humanité vous commande de vous battre, par réflexe ; votre corps et l’esprit qu’il abrite, même meurtris, vous enjoignent de relever la tête. Voici pourquoi, je ne pense mériter une si prestigieuse médaille ; nul ne doit être félicité d’aspirer – et d’agir – à une existence de bonheur et de paix, à l’ombre de l’équité.

Nous autres, noirs de Mauritanie, rejetons d’esclaves depuis des siècles ou victimes plus récentes de ségrégation, savons la rançon des efforts de relèvement que nous intime la lucidité de notre état. A l’image de tant de nègres au fil du temps et des civilisations, j’ouvrais les yeux sur le constat brutal de mon infériorité, laquelle m’expliquait-on, procède de ma peau sombre, des origines païennes de mes ancêtres et de la volonté de Dieu. Vous le voyez, un si mauvais départ ici-bas, m’exposait à devenir, tôt ou tard, l’ennemi public de quelqu’un. A partir de 2008, année de création de l’Initiative de résurgence abolitionniste en Mauritanie (Ira-M), j’ai cessé de fuir le déterminisme de la lutte et accepté la fatalité du sacrifice. 

Au bout d’une décennie de manifestations réprimées, de condamnations, d’emprisonnement et de maltraitance dans les geôles d’un Etat digne de Hobbes, mes camarades et moi, subissions la conséquence prévisible de notre acharnement à refuser, récuser et vouloir déconstruire l’hégémonie raciale. En septembre, Ghaya Maiga, une esclave de 14 ans que ses maîtres exploitaient et frappaient, leur sera finalement livrée après audition par le juge d’instruction, malgré l’opposition ferme du procureur de la république. Ils s’empressèrent de la conduire, dans leur village, à plus de 800 kilomètres et postèrent des images et messages de victoire, sur les réseaux sociaux ; dans le passé proche, au service d’une frange de nos compatriotes, nos parents, gardaient le bétail, creusaient le puits, préparaient la nourriture et la couche, accompagnaient les caravanes sous le soleil ardent, pieds nus, sans salaire ni horaire de travail. Nos femmes, à peine vêtues, se prêtaient au viol ; notre progéniture servait de cadeau de noce ou de naissance. Dispersés en guise héritage, aux quatre points cardinaux, nous étions vendus et troqués, contre une génisse, un dromadaire, une perle en pâte de verre, un anneau de cheville ou une amulette miraculeuse. Voici, résumé, l’univers mental où, adolescent, je me retrouvais, en demeure de forger une identité et imaginer un avenir. 

En avril 2012, las de m’inscrire, à chaque occurrence, dans la rhétorique des sacralisations imposées par nos maitres, je décidais, après la prière du vendredi, de brûler, devant témoins, les livres dits de « droit musulman » qui codifiaient l’institution de l’esclavage. Aussitôt, les foules fanatisées submergèrent les mosquées et les rues, exigeant ma crucifixion ; des semaines durant, les médias publics et privés leur offriraient le monopole de la parole et le Chef de l’Etat de l’époque vint cautionner l’appel au meurtre. Arrêté au grief de rébellion vis-à-vis de Dieu, je n’ai dû mon salut qu’à la mobilisation de mes frères et de nos soutiens extérieurs.  Je ne regrette un tel geste et le referais, volontiers. Pour une raison qui m’échappe encore, les ambassadeurs du Maroc et de Russie me blâmèrent en public et celui de la Syrie me défendit, à la télévision du gouvernement. Aucun représentant du Monde libre ne m’apporta le soutien auquel je m’attendais, au nom des valeurs de laïcité, de l’idéal républicain ou du devoir d’ingérence. Je vous épargne le récit sordide des humiliations et des sévices, dans une cellule de moins de deux mètres carrés, par temps de canicule, jour et nuit. Ironie du sort, c’est de ma cellule, que je fus élu député, dès septembre 2018. Les soldats en charge de me surveiller m’ont paru tristes de leur réclusion dans l’univers carcéral ; je les quittai, sans trop de regret mais avec un brin de pitié.  Depuis décembre 2010, j’ai vécu quatre détentions préventives. Mon organisation, toujours interdite, avoisine le record d’une vingtaine de procès. Aucun de nos tortionnaires n’a été inquiété. 

A l’élection présidentielle de juin 2019, je talonnais l’actuel Chef de l’Etat, alors candidat des notabilités tribales et de l’armée. Malgré l’attestation massive de la fraude, je reconnus, le résultat erroné du vote. Ainsi, évitais-je, à mon bercail vulnérable, l’autodissolution dans une crise qui le livrerait au djihadisme, en embuscade alentour. Aux nouvelles autorités, j’ai tendu la main du dialogue ; je m’obstine à obtenir, d’abord, la reconnaissance d’associations et de partis réfractaires à la discrimination envers les noirs de filiation subsaharienne. Nous œuvrons à abroger la loi d’amnistie qui protège, depuis 1993, les auteurs de déportation de masse, de torture et de tuerie, forfaitures commises entre 1986 et 1991, au titre d’une tentative sanglante de changement de la démographie et d’effacement de la diversité linguistique, pour que la Mauritanie, enfin “arabisée”, tournât le dos au Sahel, sa vocation. Permettez-moi, ici, de vous montrer deux visages des victimes de la tentative de purification ethnique en Mauritanie : Houleye Sall, âgée de 80 ans, s’obstine, depuis bientôt trois décennies, à obtenir la réhabilitation de son fils unique. Un parmi des centaines d’autres suppliciés, le lieutenant Abdoulaye Sall mourut, à 31 ans, d’un écartèlement entre deux voitures en mouvement, sur ordre de ses supérieurs au sein de l’armée.

Nous ne pouvons que souligner le paradoxe qui consiste à ce que l’Etat Mauritanien, au lieu qu’il soit porté par son entrée récente en janvier 2020 au Conseil des Droits de l’Homme, à respecter ses engagements, bafoue  allégrement la dignité des humains et viole leurs droits jusqu’aux plus élémentaires.

Notre souffrance n’est en rien imputable à l’Occident, encore moins à la colonisation ou à la traite négrière. Elle nous vient de l’intérieur de nos sociétés d’Afrique, sous influence de l’Orient. Comme nos géniteurs et leurs devanciers, nous endurions la persécution, infligée par nos concitoyens arabo-berbères ; pourtant, ensemble, nous partageons, la foi religieuse, le culte et souvent la langue. 

Sur un autre front, nous continuons à réclamer l’accès équitable à l’état-civil et aux listes d’électeurs car nous habite la certitude de représenter une majorité d’au moins 70% de la population ; le poids des suffrages, un jour, obligera nos juges à cesser de couvrir le crime d’esclavage et de banaliser le « négrocide » ; ils glorifieront le droit international, accepteront un minimum d’universalité et renonceront aux feintes du relativisme culturel. Un jour, la Mauritanie abrogera l’article 306 du code pénal dont le zèle post-coranique punit de mort, séance tenante, le refus de prier, le blasphème et l’apostasie, sans possibilité de repentir. J’ai failli en mourir. Appliquer les lois de Daesh et prétendre combattre le terrorisme relèvent de l’aporie et d’un mensonge létal. Mon pays, la Mauritanie constitue, à présent, l’environnement favorable à l’instauration d’une théocratie islamiste. Cette vérité taboue, je l’assume devant vous, aujourd’hui, en qualité de lanceur d’alerte. 

Je salue, ici, les centaines de jeunes, les dizaines de lettrés et d’intellectuels, braves dissidents, issus des féodalités que nous nous acharnons à défaire ; ils portent haut et loin, l’élan de générosité et de volontarisme où je puise l’intensité et la constance de l’argument. Avec votre permission, je leur dédie ce prix du courage. 

Honorable assistance, la distinction de l’année consolide mon engagement sur la voie de l’alternance pacifique, grâce au pouvoir des urnes. Certes je ne puis respecter les valeurs de qui m’opprime mais, jamais, je n’encouragerai un coup d’Etat, une sédition ou un quelconque usage de la force.  Les mots, vecteurs d’idées subversives et de propositions de réforme, restent nos armes exclusives. Nous voulons persuader au lieu de susciter la crainte. La peur mène à la surenchère, la surenchère tue et nous aimons la vie. Je vous remercie.